sirene_waterhouse
Entre science et ésotérisme

Sirènes entre science et ésotérisme au XIXe siècle

Aujourd’hui, je vais parler des sirènes, sujet qui passionnait encore la population malgré l’évolution de la science à la fin du XIXe siècle.

 

Cet article est le premier d'une catégorie intitulée "entre science et ésotérisme au XIXe siècle" ; elle parlera de la mince frontière entre certaines théories scientifiques et l'ésotérisme au sens large, entre irréel, mysticisme et fantastique. Le XIXe est celui de l'essor du modernisme. Mais certaines croyances subsistent et se confrontent à l'évolution de la société moderne. L'intérêt pour la spiritualité se réveille, favorisé par l'essor de la psychanalyse et de l'étude de l'inconscient notamment. J'y consacrerai un article.

gravure_rackham_ondine
Gravure d'A.Rackham extrait du livre Ondine par de La Motte-Fouqué (source : Gallica)

Si dans l’Antiquité les sirènes étaient représentées sous forme d’oiseaux à buste de femmes, selon les légendes de la mythologie grecque, les sirènes mi-femme mi-poisson trouvent leur origine dans le folklore scandinave du

 Moyen Âge.

sirène_période_renaissance

Représentations des sirènes dans l'Art au XIXe siècle

Avec l’engouement pour le surnaturel au XIXe siècle, ces intérêts du public ont également influencé l’art du XIXe , siècle qui voit le développement du véritable style fantastique d’abord en littérature, puis dans les arts visuels.

Quelques peintres britanniques de la confrérie des préraphaélites ont été inspiré par les sirènes. Ils ont puisé leur inspirations dans les mythes anciens, notamment ceux liés aux figures féminines très présente dans leurs œuvres. John William Waterhouse a peint plusieurs œuvres sur le thème des sirènes, dont la plus célèbre  : une sirène (1900).

sirene_waterhouse
croquis préparatoire pour la sirène de waterhouse
Une esquisse de 1982 qui a précédée la peinture
sirène de waterhouse
Il a aussi peint "La sirène, 1900" qui envoûte un homme avec sa lyre. Il représente également le récit homérique avec des sirènes ailées dans "Ulysse et les Sirènes, 1891"

Arthur Rackham est un autre grand artiste du XIXe influencé par les mythes. Il a illustré de nombreux ouvrages de contes et légendes comme Ondine, ou encore Songes d’une nuit d’été.

illustration de Rackham pour songe d'une nuit d'été
source image : Gallica (https://gallica.bnf.fr/)

 

J’aimerais également partager une peinture qui a été peinte par une femme à la fin du XIXe siècle, ce qui est rarement évoqué pour le souligner! Il s’agit de « Le chevalier et la sirène ou le baiser de l’enchanteresse » par Isobel Lilian Gloag.

sirène et chevalier de Isobel Gloag

Revenons en France, avec Paul Chabas, peintre spécialisé dans le nu féminin, qui a été inspiré par la figure féminine de la sirène :

sirenes_chabas

 

 

 

 

 

Et enfin, un peu plus tardivement, le célèbre illustrateur Edmond Dulac, très influencé par Arthur Rackham. Il était inspiré par les récits féeriques et fantastiques, comme dans cette illustration extraite du conte de la petite sirène d’Andersen.

petite_sirène_dulac

Existence des sirènes longtemps validée par la "science"

gravure_sirene_19e

C’est à la fin du Moyen Âge que les premiers récits disant avoir aperçu des sirènes apparaissent. C’est ainsi que Christophe Colomb en aurait lui-même aperçu dans une baie des Antilles. On expliquera cette méprise par la présence de lamantins dans cette région, animal aux allures siréniennes ; (qui fait d’ailleurs partie de la famille de mammifères dite des siréniens!).

Les naturalistes se sont alors peu à peu intéressés à ces êtres mystérieux, qui font frémir dans les récits des marins. Ce sera la science, et notamment l'évolution des sciences naturelles, qui permettra de faire le lien entre les mammifères siréniens (comme les fameux lamantins!) et les récits maritimes d'observation des sirènes.

gravures de sirènes

 Sirènes et l'âge d'or des cabinets de curiosités : entre science et supercherie !

Malgré les avancées scientifiques, plusieurs spécimens de sirènes circulent dans le monde de la taxidermie entre le XVIIIe et le XIXe siècle. Il faudra donc encore attendre un peu pour que les sirènes passent de théorie naturaliste à mythe ! L’engouement pour les cabinets de curiosités et les « bizarreries » de la nature ; convoitées par les collectionneurs, amplifie cette « chasse à la sirène ».

La sirène des Fidji est la plus connue, comme celle exhibée par Phinéas Barnum ; le célèbre entrepreneur qui a développé les cirques et les « Freak shows ». 

Il ira jusqu’à monter un récit (de sa capture, de sa mort…) pour tenter d’authentifier sa sirène! Il a en effet loué un spécimen en 1842 auprès de l’héritier du musée de Boston. Barnum est l’un des premiers à présenter au grand public une « authentique sirène des Fidji » ; qui s’avèrera être un ingénieux montage taxidermique à partir d’un corps de poisson et d’un buste de singe ! 

sirene_fidji_mucem

Ce type de « montage » a certainement été conçu au Japon, car on en fabriquait beaucoup pour conjurer une croyance du folklore japonais.

sirène Fidji de cabinet de curiosités

Et après ?

Alors que reste-il de cette période ? La science a définitivement invalidé l’existence des sirènes. L’héritage de cette passion pour des créatures fabuleuses a donné naissance à la cryptozoologie, qui est l’étude des espèces dont l’existence n’est pas reconnue. Ivan Terence Sanderson a fondé cette forme de science au milieu du 20ème siècle. Mais cela sera l’objet d’un prochain article !

En attendant, en conclusion, voici une illustration de Camille Renversade sous forme d’étude anatomique de sirène, alors science ou mythe 😉 ?

Dis moi en commentaire si ce sujet te passionne aussi, si tu rêverai de rencontrer une telle créature…

planche_anatomique_sirene_renversade

Bibliographie :

 

ARZ Claude. Croyances et légendes de la mer. Editions Le Télégramme, 2010, 160p. (Lauréat en 2010 du Prix de la mer) voir ma fiche sur babelio : clic !

de PANAFIEU Jean-Baptiste (auteur) et RENVERSADE Camille (illustrateur). Créatures fantastiques Deyrolle. Plume de Carotte, 2014, 116p.

Ressources internet utilisées :

 

https://www.catawiki.eu/stories/5421-fantastiques-trouvailles-la-sirene-des-fidji-n-est-pas-qu-une-simple-legende (consulté le 16/4/2021)

 

https://fr.wikipedia.org/wiki/Fantastique (consulté le 17/4/2021)

 

https://painting-planet.com/sirene-john-william-waterhouse/ (consulté le 17/4/2021)

 

https://www.wikiart.org/fr/paul-chabas (consulté le 16/4/2021)

 

https://fr.wikipedia.org/wiki/Phineas_Taylor_Barnum (consulté le 16/4/2021)

 

http://frontieres-reel.edel.univ-poitiers.fr/les-sirenes/ (consulté le 6/4/2021)

 

https://aglaopheme.wordpress.com/les-sirenes-dans-lart/ (consulté le 6/4/2021)

 

https://en.wikipedia.org/wiki/Isobel_Lilian_Gloag (consulté le 17/4/2021)

 

Pour en savoir plus, je ne peux que conseiller l’excellent article du blog Bizarreum : clic !

11 commentaires

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.